Uusi virushoito antaa toivoa levinnyttä tai uusiutuvaa syöpää sairastavalle. Valitut ja muokatut virukset usuttavat elimistön omat puolustus­voimat syövän kimppuun.

Meistä jokaisen elimistössä syntyy päivittäin mutaatioita, jotka johtavat syöpäsolujen syntyyn. Onneksi puolustusjärjestelmämme on tarkkana ja siivoaa syövänalut pois.

— Joskus henkiin jää muutama vastustus­kykyinen solu. Ne saattavat jatkaa muokkaantumista niin kauan, että lopulta elimistön puolustusjärjestelmä ei enää tunnista niitä vihollisiksi. Näin syöpätauti saa alkunsa, kertoo tutkija, professori Akseli Hemminki Helsingin Biomedicumista.

Syöpää on jo pitkään hoidettu leikkauksilla, sädehoidoilla ja solunsalpaajilla. Markkinoilla on myös niin sanottuja täsmälääkkeitä, joilla pyritään pidentämään potilaan elinaikaa. Jos syöpä on lähettänyt etäpesäkkeitä, ennemmin tai myöhemmin käy niin, ettei täsmälääke enää auta. Teho hiipuu, koska syöpä on onnistunut muuntautumaan lääkkeelle vastustuskykyiseksi.

Suomessa julkisen terveydenhuollon syövänhoito on huippuluokkaa, ja syöpäkuolleisuutemme pienintä Euroopassa. Silti noin 10 000 syöpäpotilasta hoidot eivät auta. Erityisen synkät ovat levinnyttä tai uusiutunutta syöpää sairastavien näkymät, sillä heidän hoidossaan ei ole otettu mainittavia edistysaskeleita pitkiin aikoihin.

— Se, että entistä useampi kuitenkin selviää syövästä, johtuu siitä, että tauti todetaan nykyään usein jo varhaisvaiheessa, Hemminki huomauttaa.

Hän johtaa tutkijaryhmää, jonka päämääränä on kehittää syövän geenihoitoja, jotka tehoaisivat myös uusiutuneisiin tauteihin. Hoidoissa, jotka ovat toistaiseksi kokeellisia, käytetään hyväksi viruksia.

Huijaamalla syöpäsoluun

Virukset ovat syöpätutkijoille monella tapaa oivallinen työkalu. Ensinnäkin virukset ovat hanakoita ja taitavia pääsemään solujen sisälle. Tämä johtuu siitä, että ne eivät pysty lisääntymään muualla kuin elävässä solussa. Toiseksi jotkin virukset, kuten adenovirukset, ovat luonnostaan tehokkaita syöpäsolun tappajia. Viruksia voidaan myös muokata niin, että ne etsiytyvät ainoastaan syöpä­soluihin ja jättävät muut solut rauhaan.

Terve solu tietää missä, miten ja kuinka kauan sen pitää kasvaa. Syöpään johtava geenimutaatio solussa sekoittaa nämä kasvua säätelevät järjestelmät. Perinteisen geeniterapian tavoitteena on korvata vahingoittunut tai virheellisesti toimiva geeni uudella, oikein toimivalla geenillä. Geeni saadaan soluun viruksen matkustajana. Kuljettimina käytetään muun muassa adeno- ja herpesviruksia.

Itsemurhageeniterapiassa puolestaan syöpäsoluun salakuljetetaan geeni, jonka avulla muuten vaaraton lääke muuttuu syöpäsolulle vaaralliseksi. Kun syöpäsolu kuolee, myrkky leviää muihin lähellä oleviin syöpäsoluihin. Menetelmä ei vahingoita terveitä soluja.

Virus räjäyttää syövän

Viruksia voidaan käyttää myös suoraan syövän tuhoajina. Näistä onkolyyttisistä viruksista tehokas esimerkki ovat jälleen adeno­virukset. Ne tunkeutuvat syöpäsolun sisälle ja alkavat monistua siellä. Ennen pitkää syöpä­solu ei enää kestä viruskuormaansa vaan räjähtää.

Näin syöpäkasvaimen lähelle vapautuu valtava määrä viruksia, jotka puolestaan tunkeutuvat jäljelle jääneisiin syöpäsoluihin ja alkavat taas jakautua uusissa isännissään. Viruksia joutuu myös verenkiertoon ja sitä kautta syövän etäpesäkkeisiin. Virusähkyyn sairastuvat vain syöpäsolut, sillä adenovirukset on muokattu niin, että ne eivät voi jakautua normaaleissa soluissa.

— Virushoidoissa käy usein niin, että syöpäkasvain ei suinkaan ala heti pienentyä, vaan päinvastoin, sen koko voi kasvaa. Turpoamisen aiheuttavat nopeasti lisääntyvä virus­massa ja tulehdus, jonka virukset aiheuttavat syöpäkasvaimeen, Akseli Hemminki kertoo.   

Hoi puolustajat!

Viruksilla on yksi etu ylitse muiden hoitojen, sillä niillä on kyky kavaltaa syöpäkasvain elimistön puolustusjärjestelmälle. Virusten miehittämä kasvain ei siis enää olekaan näkymätön elimistön omille tappajasoluille. Virukset ikään kuin merkitsevät syöpäsolut vaarallisiksi. Näin syöpä alkaa kutsua luokseen elimistön omia puolustajia.

— Virusten aiheuttama syöpä­solun kuolema ja tulehdus syöpäkasvaimessa ovat jo tapahtumia, jotka herättelevät puolustusjärjestelmää toimimaan. Olemme kuitenkin pyrkineet muokkaamaan viruksia niin, että ne ärsyttäisivät immuunijärjestelmää mahdollisimman paljon.

Syövän virushoitoja pitää tutkia vielä paljon, vaikka alustavien tulosten mukaan ne ovat tehokkaita ja turvallisia. Hoidoista aiheutuu potilaille yleensä vain vähän sivu­vaikutuksia. Tavallisimpia ovat flunssan kaltainen oireisto: kuume, kasvaimen kipu ja väsymys.

Keskisuuria ihmeitä

Kokemuksia siis on jo, mutta miten Suomessa hoidettujen potilaiden on tähän mennessä käynyt, ovatko he parantuneet?

— Parhaiten ovat pärjänneet nuorehkot potilaat, joiden syöpäkasvain on ollut pieni. Yhteistä on lisäksi se, että he eivät ole ennen virushoitoa ehtineet saada loputtoman paljon muita hoitoja, Akseli Hemminki sanoo.

— Emme ole tehneet satunnaistettua tutkimusta, jossa olisi verrattu kahta, täsmälleen samanlaista potilasryhmää, joista toinen olisi saanut virushoitoja ja toinen ei. Siksi emme voi sanoa mitään ehdotonta potilaiden elinajan pidentymisestä tai parantumisesta. Mutta sen voi kertoa, että meillä on potilaita, joiden syöpä on pysähtynyt paikoilleen niin, että he ovat voineet elää kotonaan hyvä­kuntoisena useita vuosia. Näitä tapauksia pidämme ainakin keskisuurina ihmeinä.

Asiantuntijana: Akseli Hemminki, professori, Helsingin Biomedicum, ja syöpä­tautien erikois­lääkäri, Docrates Sairaala, Helsinki.

Lue lisää: Syöpä selville geenitestillä, Syöpäsolut kuriin tarkasti, Tunnista eturauhasen liikakasvu, tulehdus ja syöpä