Kun kuukautiset myöhästyvät, voi herätä kysymys, onko tulossa vauva. Luotettavan vastauksen saa nykyään kotonakin, sillä apteekista voi ostaa helppokäyttöisen raskaustestin.

Munasolu kiinnittyy kohdun seinämään noin viikon kuluttua hedelmöitymisestä. Kiinnityskohtaan kasvaa istukka, johon sikiö on yhteydessä napanuoralla ja jonka kautta hän saa äidiltä ravintoa.

Istukalla on muitakin tehtäviä. Se muun muassa tuottaa hormoneita, joista yksi on istukkagonadotropiini. Siitä käytetään suomenkielessäkin lyhennettä HCG, joka tulee englanninkielisestä nimestä human chorionic gonadotropin. Se ylläpitää munasarjojen keltarauhashormonituotantoa. Muitakin tehtäviä sillä luultavasti on, mutta niitä ei tunneta.

HCG:n eritys lisääntyy nopeasti raskauden alkupuolella ja on suurimmillaan kymmenennen raskausviikon tienoilla. Nykyiset raskauskokeet perustuvat HCG:n osoittamiseen virtsasta.

Vasta-aine paljastaa hormonin

Raskauskokeessa käytetään hyväksi kaneissa, hiirissä tai soluviljelmissä tuotettuja vasta-aineita, jotka sitovat HCG:tä tehokkaasti. Muoviseen koeliuskaan on kiinnitetty ns. ykkösvasta-aine, jonka välityksellä virtsassa oleva HCG tarttuu liuskaan. Toinen vasta-aine, joka on käsitelty niin, että se tuottaa väriä, tarttuu ykkösvasta-aineen ja HCG:n yhdistelmään. Näin syntyy kahden vasta-aineen ja HCG:n muodostama värjäytyvä kolmikerrosrakenne. Jos HCG:tä ei ole, kolmikerrosrakennetta ei synny eikä väriä näy.

Vaikka edellä kuvattu reaktio on melko monimutkainen, raskauskoe on helppo tehdä: testiliuskaa pidetään kymmenkunta sekuntia virtsasuihkussa ja sen jälkeen odotetaan muutama minuutti. Jos väri muodostuu, lapsi on tulossa. Joskus tulosta on vaikea tulkita. Tällöin parin päivän kuluttua tehtävä uusintakoe yleensä selvittää tilanteen.

Näytteeksi kelpaa mikä tahansa virtsa, mutta aamuvirtsa on paras, sillä siinä HCG:n pitoisuus on korkein. HCG:tä on veressäkin, joten raskaus voitaisiin osoittaa myös verta tutkimalla. Virtsanäyte on kuitenkin helpompi saada.

Raskaustestejä tekevät lähes kaikki terveydenhuollon laboratoriot, mutta siitä selviytyy helposti itsekin.

Äkillisen vatsakivun syy selviää

Kuukautisten poisjäänti on useimmiten raskauden ensimmäinen fyysinen merkki, mutta HCG:tä on alkanut muodostua jo tätä aikaisemmin. Herkimmillä mittausmenetelmillä raskaus voitaisiin osoittaa jo ennen kuin vuodon olisi pitänyt tullakaan. Raskauskokeiden herkkyys on kuitenkin yleensä viritetty niin, että tieto alullaan olevasta lapsesta saadaan pois jäävien kuukautisten laskettuna alkamispäivänä.

Raskauskoetta käytetään sairaaloiden päivystyspoliklinikoissa myös selvitettäessä, johtuuko naisen äkillinen vatsakipu mahdollisesti kohdun ulkopuolisesta raskaudesta. Sitä voidaan käyttää myös istukkasyövän ja kivessyövän diagnostiikassa, sillä nekin tuottavat HCG:tä. Näissä tapauksissa saatetaan tarvita tavanomaista raskauskoetta herkempää verestä tehtävää HCG-mittausta.